martes, 5 de noviembre de 2013

¿Hay muchos planetas habitables?/How common are habitable planets?


El telescopio espacial de la NASA Kepler, fuera de servicio una vez finalizada su misión de cuatro años, sigue proporcionando datos suficientes para dar respuesta a la pregunta que dio origen a su existencia: ¿Cuántas de las 200 mil millones de estrellas de nuestra galaxia tienen planetas potencialmente habitables?
Según el análisis que han llevado cabo astrónomos de las Universidades de Hawai y California (Berkeley) una de cada cinco estrellas similares al sol tienen planetas del tamaño de la Tierra y son potencialmente habitables. A esta conclusión se llega a partir de las observaciones del telescopio Kepler.
Teniendo en cuenta que alrededor del 20 por ciento de las estrellas son como el Sol, los investigadores afirman que en Vía Láctea, puede haber varias decenas de miles de millones de planetas del tamaño de la Tierra potencialmente habitables,.
Según Erik Petigura que dirigió el análisis de los datos "Parece increíble , pero cuando miramos a los miles de estrellas del cielo nocturno, puede que la estrella similar al Sol más cercana y con un planeta del tamaño de la Tierra en su zona habitable, esté solo a 12 años luz de distancia y se pueda ver a simple vista”. El resultado se ha publicado en la edición online de la revista Proceedings of the National Academy of Sciences y está firmado por Petigura, Howard and Marcy.
El equipo investigador advierte sin embargo de que no todos los planetas del tamaño de la Tierra y en órbitas como las de nuestro planeta son necesariamente adecuados para la vida, incluso aunque permanezcan en la zona habitable alrededor de una estrella, una zona en la que la temperatura no es demasiado caliente ni demasiado fría.
"Algunos de esos planetas pueden tener atmósferas muy gruesas, y su superficie sería tan caliente que las moléculas parecidas al de ADN sobrevivirían. Otros pueden tener superficies rocosas que podrían albergar agua líquida adecuada para los organismos vivos ", dijo Marcy. "No sabemos qué rango de tipos de planetas y de medioambientes son adecuados para la vida."
A partir de datos tomados por el Kepler y por los telescopios Kerck de Hawái el equipo se centró en 42.000 estrellas parecidas al Sol o ligeramente más frías y calientes, y encontró 603 planetas candidatos, de los que solo 10 eran del tamaño de la Tierra y orbitaban a distancias adecuadas para la vida.
Todos los planetas potencialmente habitables encontrados en el estudio pertenecen a estrellas tipo K, ligeramente más frías y pequeñas que el Sol, pero los resultados se pueden extrapolar a estrellas tipo G como la nuestra. De haberse ampliado la misión Kepler, se habrían obtenido suficientes datos para detectar directamente un puñado de planetas del tamaño de la Tierra en las zonas habitables de estrellas tipo G.
"Si las estrellas que había en el campo de visión de Kepler son representativas de las estrellas que hay en nuestra vecindad, ... podemos esperar que el planeta (del tamaño de la Tierra) más cercano esté en órbita alrededor de una estrella a menos de 12 años luz de la Tierra y puede ser visto por tanto a simple vista", escribieron los investigadores en su artículo.



NASA’s Kepler space telescope, now crippled and its four-year mission at an end, nevertheless provided enough data to answer its main research question: How many of the 200 billion stars in our galaxy have potentially habitable planets?
Analysis by UC Berkeley and University of Hawaii astronomers shows that one in five sun-like stars have potentially habitable, Earth-size planets. These conclusions are extracted from data taken by the Kepler telescope.
Given that about 20 percent of stars are sun-like, the researchers say, that amounts to several tens of billions of potentially habitable, Earth-size planets in the Milky Way Galaxy.
When you look up at the thousands of stars in the night sky, the nearest sun-like star with an Earth-size planet in its habitable zone is probably only 12 light years away and can be seen with the naked eye. That is amazing,” said UC Berkeley graduate student Erik Petigura, who led the analysis of the Kepler data, published in the online early edition of the journal Proceedings of the National Academy of Sciences, and authored by Petigura, Howard and Marcy
The team cautioned that Earth-size planets in orbits about the size of Earth’s are not necessarily hospitable to life, even if they reside in the habitable zone around a star where the temperature is not too hot and not too cold.
Some may have thick atmospheres, making it so hot at the surface that DNA-like molecules would not survive. Others may have rocky surfaces that could harbor liquid water suitable for living organisms,Marcy said. “We don’t know what range of planet types and their environments are suitable for life.”
From data taken by the Kepler mission and by the Keck telescopes at Hawaii, the research team focused on the 42,000 stars that are like the sun or slightly cooler and smaller, and found 603 candidate planets orbiting them, only 10 of these were Earth-size and are orbiting their star at a distance suitable for life.
All of the potentially habitable planets found in the team’s survey are around K stars, which are cooler and slightly smaller than the sun, but the result for K stars can be extrapolated to G stars like the sun. Had Kepler survived for an extended mission, it would have obtained enough data to directly detect a handful of Earth-size planets in the habitable zones of G-type stars.
“If the stars in the Kepler field are representative of stars in the solar neighborhood, … then the nearest (Earth-size) planet is expected to orbit a star that is less than 12 light-years from Earth and can be seen by the unaided eye,” the researchers wrote in their paper.

Tomado de/Taken from University of Berkeley

Resumen de la publicación/Abstract of the paper
Prevalence of Earth-size planets orbiting Sun-like stars
E.A. Petigura, A.W. Howard and G.W. Marcy
PNAS early edition
Published online before print November 4, 2013, doi: 10.1073/pnas.1319909110
Abstract
Determining whether Earth-like planets are common or rare looms as a touchstone in the question of life in the universe. We searched for Earth-size planets that cross in front of their host stars by examining the brightness measurements of 42,000 stars from National Aeronautics and Space Administration’s Kepler mission. We found 603 planets, including 10 that are Earth size (1−2 R⊕) and receive comparable levels of stellar energy to that of Earth (0:25−4 F⊕). We account for Kepler’s imperfect detectability of such planets by injecting synthetic planet–caused dimmings into the Kepler brightness measurements and recording the fraction detected. We find that 11 ± 4% of Sun-like stars harbor an Earthsize planet receiving between one and four times the stellar intensity as Earth. We also find that the occurrence of Earth-size planets is constant with increasing orbital period (P), within equal intervals of logP up to ∼200 d. Extrapolating, one finds 5.7 (+1.7−2.2)% of Sun-like stars harbor an Earth-size planet with orbital periods of 200–400 d.