viernes, 18 de septiembre de 2009

Henrietta Leavitt, una científica olvidada/Henrietta Leavitt, a forgotten scientist

Miss LeavittHenrietta Swan Leavitt (Massachusetts, 4 de julio de 1868 – 12 de diciembre de 1921) fue una astrónoma estadounidense. Graduada en el Radcliffe College, Leawitt comenzó a trabajar en el Observatorio del Harvard College, como calculadora asignada a contar imágenes en placas fotográficas.
Su estudio de dichas placas le llevó a proponer una teoría revolucionaria, que construyó mientras trabajaba como auxiliar (a comienzos del siglo XX no se permitía a las mujeres operar los telescopios) por 10,50 $ a la semana, y que fue la base del trabajo del astrónomo Edwin Hubble y que cambió radicalmente la teoría de la astronomía moderna, un logro por que que Leavitt practicamente no recibió reconocimiento durante su vida.
Durante su trabajo, observó miles de estrellas en las Nubes de Magallanes. En 1908 publicó sus resultados en los Annals of the Astronomical Observatory of Harvard College (el artículo tenía apenas tres páginas e iba firmado por otro astrónomo, aunque empezaba con la nota «este trabajo ha sido preparado por la Sta. Leavitt»), observando que algunas de las estrellas variables mostraban un patrón: las más brillantes, parecían tener periodos más grandes. Después de estudios adicionales, confirmó en 1912 que las estrellas variables de mayor luminosidad intrínseca, llamadas hoy Cefeidas variables, tenían los mayores periodos y que la relación existente ere predecible.
El descubrimiento de Leavitt se conoce como la Relación periodo-luminosidad. Esta relación proporcionaba una forma de medir distancias en el Universo, siempre que pudiera ser calibrada. Un año después de que Leavitt publicara sus resultados, Ejnar Hertzsprung determinó la distancia de varias Cefeidas en la Vía Láctea y con esa calibración, se pudo calcular la distancia a cualquier Cefeida.
Las Cefeidas son una parte importante de la prueba de que las galaxias están fuera de nuestra Via Láctea., y así nuestra visión del Universo cambió para siempre debido al trabajo de Leavitt, que posibilitó los posteriores trabajos de Hubble. El mismo Hubble, dijo en muchas ocasiones que Leavitt merecía el Premio Nobel por su trabajo, pero Leavitt murió en 1921 antes de que su trabajo fuera adecuadamente reconocido

Leavitt's LawHenrietta Swan Leavitt (July 4, 1868 – December 12, 1921) was an American astronomer. A graduate of Radcliffe College, Leavitt went to work in 1893 at the Harvard College Observatory in a menial capacity as a "computer", assigned to count images on photographic plates.
Study of the plates led Leavitt to propound a groundbreaking theory, worked out while she labored as a $10.50-a-week assistant (in the early 1900s, women were not allowed to operate telescopes, that was the basis for the pivotal work of astronomer Edwin Hubble and radically changed the theory of modern astronomy, an accomplishment for which Leavitt received almost no credit during her lifetime.
During her work, she noted thousands of variable stars in images of the Magellanic Clouds. In 1908 she published her results in the Annals of the Astronomical Observatory of Harvard College (the paper was published with the number of another astronomer, but it started with a note saying 'This work was made by Miss Leavitt'), noting that a few of the variables showed a pattern: brighter ones appeared to have longer periods. After further study, she confirmed in 1912 that the variable stars of greater intrinsic luminosity – actually Cepheid variables – did indeed have longer periods, and the relationship was quite close and predictable.
Leavitt's discovery is known as 'Period-luminosity relationship.' This relationship provided an important yardstick for measuring distances in the Universe, if it could be calibrated. One year after Leavitt reported her results, Ejnar Hertzsprung determined the distance of several Cepheids in the Milky Way, and with this calibration the distance to any Cepheid could be determined.
The Cepheids are an important part of the evidence that galaxies are far outside of the Milky Way, so our picture of the universe was changed forever, largely because of Leavitt's discovery that made possible the following accomplishments of Hubble. Hubble himself often said that Leavitt deserved the Nobel for her work, however Leavitt died in 1921 before her work was properly acknowledged.

Tomado de/Taken from Wikipedia