viernes, 10 de abril de 2009

La juventud de algunas galaxias cuestiona las teorías de su formación/ The youth of some galaxies challenges galaxy formation theories

NASA/JPL-CaltechUn equipo liderado por John Salzer, astrónomo de la Universidad de Indiana, ha encontrado un muestra de galaxias masivas cuyas propiedades sugieren que podrían haberse formado recientemente. Esto podría contrarrestar la creencia ampliamente extendida de que las galaxias masivas y luminosa, como nuestra Vía Láctea, comenzaron su formación y evolución poco después del Big Bang, hace 13.000 millones de años.
Quince de las galaxias de la muestra examinada tienen luminosidades que indican que son tan masivas como la Vía Láctea y otras de las llamadas "gigantes". Sin embargo, estas galaxias particulares son poco usuales ya que tienen abundancias químicas que sugieren que han sufrido una evolución estelar muy pequeña. Sus abundacias relativamente bajas de elementos "pesados" (elementos más pesados que el helio (o metales como los denominan los astrónomos) implican que son cosmológicamente jóvenes y que podrían haberse formado recientemente, hace 3.000 o 4.000 millones de años, es decir 9.000 millones de años después del Big Bang.
Auqnue la hipótesis de la juventud es provocadora, no es la única explicación posible para estos enigmáticos sistemas. Una alternativa es que estas galaxias son el resultado de la mezcla de dos galaxias más pequeñas, lo cual explicaría la disminución de la abundancia de metales por la dilución y el breve aumento de la luminosidad causado por la creciente formación estelar.


A team led by John Salzer, an Indiana University astronomer, has found a sample of massive galaxies with properties that suggest they may have formed relatively recently. This would run counter to the widely-held belief that massive, luminous galaxies (like our own Milky Way Galaxy) began their formation and evolution shortly after the Big Bang, some 13 billion years ago.
Fifteen galaxies in the sample exhibit luminosities that indicate that they are massive systems like the Milky Way and other so-called "giant" galaxies. However, these particular galaxies are unusual because they have chemical abundances that suggest very little stellar evolution has taken place within them. Their relatively low abundances of "heavy" elements (elements heavier than helium, called "metals" by astronomers) imply the galaxies are cosmologically young and may have formed recently, only 3 or 4 billion years ago, i.e. 9 to 10 billion years after the Big Bang.
While the hypothesis that these galaxies are cosmologically young is provocative, it is not the only possible explanation for these enigmatic systems. An alternative explanation proposes that the galaxies are the result of a recent merger between two smaller galaxies. Such a model might explain these objects, since the two-fold result of such a merger might be the reduction of metal abundances due to dilution from unprocessed gas and a brief but large increase in luminosity caused by rampant star formation.

Tomado de/ Taken from Science Daily