domingo, 22 de abril de 2012

Un lago de Titán que parece una salina terrestre/A Titan Lake that is like a Namibia Mudflat

Un nuevo estudio de los datos de la nave espacial Cassini de la NASA sugiere que el lago de Titán, conocido como Ontario Lacus, se comporta de manera muy similar a una salina en la Tierra.
Un grupo de investigación liderado por Thomas Cornet de la Universidad de Nantes, Francia, ha encontrado pruebas de antiguos canales excavados en el lecho del lago en la zona sur de la depresión. Esto sugiere que el lago Ontario, que se pensaba que estaría completamente lleno de hidrocarburos líquidos, podría ser en realidad una depresión que se llena y se vacía desde abajo, exponiendo zonas líquidas rodeadas por materiales como arenas saturadas o marismas
"Llegamos a la conclusión de que el fondo sólido del Lago Ontario queda expuesto en esas áreas", dijo Cornet, cuyo trabajo aparece publicado en un número reciente de la revista Icarus.

Estas características hacen que el Lago Ontario se parezca mucho a la salina de Etosha en Namibia, que es el lecho de un lago que se llena con una capa poco profunda de agua procedente de la elevación de los niveles del agua subterránea que se elevan durante la temporada de lluvias. Esta capa se evapora y deja sedimentos que originan marcas de marea que señalan la extensión anterior del agua.
Aunque en Titán no hay agua, sino metano, etano y propano, el ciclo parece funcionar de una manera muy similar a la del ciclo del agua en la Tierra. Titán es el único mundo conocido, aparte de la Tierra, que tiene líquidos estables en su superficie. Allí, el ciclo completo de hidrocarburos está basado en hidrógeno, carbono y nitrógeno, y tiene lugar entre la atmósfera, la superficie y del subsuelo, y los lagos de Titán forman parte de este proceso.
De acuerdo a Nicolás Altobelli, científico del proyecto Cassini-Huygens de la ESA "estos resultados ponen de manifiesto la importancia de la planetología comparativa en las ciencias planetarias modernas: el encontrar características geológicas familiares en mundos como Titán nos permite poner a prueba las teorías que explican su formación".


A new study analyzing data from NASA's Cassini spacecraft suggests that the Titan lake, known as Ontario Lacus, behaves most similarly to what we call a salt pan on Earth.
A research group led by Thomas Cornet of the Université de Nantes, France, found evidence for long-standing channels etched into the lake bed within the southern boundary of the depression. This suggests that Ontario Lacus, previously thought to be completely filled with liquid hydrocarbons, could actually be a depression that drains and refills from below, exposing liquid areas ringed by materials like saturated sand or mudflats.
"We conclude that the solid floor of Ontario Lacus is most probably exposed in those areas," said Cornet, whose paper appears in a recent issue of the journal Icarus.

These characteristics make Ontario Lacus very similar to the Etosha salt pan on Namibia, which is a lake bed that fills with a shallow layer of water from groundwater levels that rise during the rainy season. This layer then evaporates and leaves sediments like tide marks showing the previous extent of the water.
While the liquid on Titan is methane, ethane and propane rather than water, the cycle appears to work in a very similar fashion to the water cycle on Earth. Beyond Earth, Titan is the only other world known to bear stable liquids on its surface. There, the full hydrocarbon cycle is based on hydrogen, carbon and nitrogen, and takes place between the atmosphere, the surface and the subsurface. Titan's lakes are an integral part of this process.
"These results emphasize the importance of comparative planetology in modern planetary sciences: finding familiar geological features on alien worlds like Titan allows us to test the theories explaining their formation," said Nicolas Altobelli, ESA's Cassini-Huygens project scientist.

Tomado de/Taken from Jet Propulsion Laboratory